Boeing ha lanciato con successo la navicella spaziale Starliner in orbita durante un volo di prova

Quasi due anni e mezzo dopo il suo primo lancio non pianificato, la nuova navicella spaziale Boeing, la CST-100 Starliner, è stata lanciata con successo nello spazio questo pomeriggio, raggiungendo l’orbita corretta necessaria per raggiungere la Stazione Spaziale Internazionale. Domani sera. Il successo del lancio segna l’inizio di un volo di prova critico per Starliner che decollerà nello spazio la prossima settimana, un volo che aiuterà a dimostrare se la capsula un giorno potrà trasportare gli esseri umani nello spazio.

Starliner è un veicolo spaziale speciale sviluppato da Boeing in collaborazione con la NASA, principalmente per aiutare gli astronauti dell’agenzia di trasporto da e verso la Stazione Spaziale Internazionale in orbita terrestre bassa. La capsula è uno dei due veicoli, insieme al Crew Dragon di SpaceX, che la NASA ha contribuito a finanziare per portare il trasporto spaziale dal governo alle società commerciali. Ma prima che gli astronauti della NASA possano salire a bordo dello Starliner, l’agenzia spaziale vuole che Boeing dimostri che la capsula è in grado di svolgere tutti i compiti di una normale missione di volo spaziale senza un equipaggio a bordo.

Questo è ciò per cui il viaggio di oggi è stato progettato, ma È stata una strada accidentata per arrivare a questo punto. In effetti, questo compito è un re. Boeing ha tentato lo stesso volo Starliner senza equipaggio nel dicembre del 2019, ma quella missione – chiamata OFT – ha sofferto di una serie di problemi software. La capsula non raggiunse mai la Stazione Spaziale Internazionale e la Boeing dovette riportare a casa lo Starliner in anticipo, non riuscendo a dimostrare che poteva attraccare alla Stazione Spaziale Internazionale. Boeing ha accettato di restituire il volo alla NASA e si è avvicinato al rilancio la scorsa estate. Ma poche ore prima del decollo, Boeing ha bloccato il volo dopo aver scoperto che alcune valvole del carburante non funzionavano correttamente. L’azienda ha dovuto restituire lo Starliner alla fabbrica per risolvere il problema.

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Ora, lo Starliner è finalmente in orbita dove dovrebbe essere. “Abbiamo una buona combustione in orbita”, ha affermato Josh Barrett, rappresentante per le comunicazioni di Boeing, durante il livestream del lancio. “Starliner in orbita circolare stabile in rotta verso la Stazione Spaziale Internazionale.”

Ma ha ancora molto da dimostrare in futuro. Successivamente, dovrà dimostrare che può attraccare automaticamente alla Stazione Spaziale Internazionale, utilizzando i suoi sensori di bordo per orientarsi in una porta di attracco aperta. Dopodiché dovrai sganciare e tornare a casa, atterrando in sicurezza a terra. Quindi, mentre Starliner ha avuto successo oggi, l’attività è appena iniziata.

Tuttavia, Boeing ha dimostrato di aver apparentemente superato i problemi incontrati nel 2019. Forse il più grande momento agonizzante di oggi si è verificato circa 31 minuti dopo il lancio, quando lo Starliner ha bruciato una serie di propulsori di bordo per mettersi nella sua orbita finale. Lo Starliner viene lanciato nello spazio a bordo di un razzo Atlas V, operato dalla United Launch Alliance, ma il suo lavoro non finisce quando si stacca dal booster. Quattro spinte sullo Starliner devono bruciare per meno di un minuto per portare la capsula nell’orbita corretta. Durante il volo del 2019, un problema tecnico del software ha fatto credere a Starliner che fosse l’ora sbagliata, causando il lancio errato della capsula per i propri propellenti. Di conseguenza, lo Starliner ha consumato molto carburante e non è entrato nell’orbita corretta di cui aveva bisogno per raggiungere la Stazione Spaziale Internazionale.

Oggi, all’inizio il lancio del razzo sembrava andare bene e lo Starliner era nell’orbita prevista. Tuttavia, dopo il volo, Boeing ha rivelato che due dei propulsori si erano già guastati durante l’inserimento orbitale e che erano stati spenti prima del previsto. Il primo si è spento dopo un secondo e il sistema di controllo del volo è stato reindirizzato al secondo propulsore vicino. Tuttavia, anche quello si è spento presto dopo soli 25 secondi e il sistema ha dovuto reindirizzare al terzo propulsore, che funzionava come previsto. In generale, ciò non ha influito sulla capacità dello Starliner di raggiungere l’orbita pianificata. Boeing sta studiando il problema, anche se la società e la NASA affermano che i propulsori guasti non dovrebbero influire sulla capacità dello Starliner di svolgere il resto della sua missione.

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“Daremo un’occhiata ai dati e cercheremo di capire cosa è successo”, ha detto Steve Stitch, responsabile del programma dell’equipaggio commerciale della NASA, durante una conferenza stampa post-volo. “E dal punto di vista dell’iterazione, possiamo recuperare quegli impulsi?” Starliner utilizzerà nuovamente i suoi propulsori per eseguire ustioni per regolare la sua orbita mentre si avvicina alla stazione e anche per deorbitare la capsula mentre torna sulla Terra. Dieci dei 12 propulsori di cui ha bisogno lo Starliner sono attivi e funzionanti, secondo Boeing.

Questa volta Boeing non sembrava avere alcun problema con le valvole del carburante, il che ha indotto la compagnia a sfregare il suo ultimo lancio nell’agosto del 2021. Prima di questo volo, Boeing ha sostituito le valvole e ha aggiunto un sigillante per impedire all’umidità di entrare loro e facendo in modo che ciò accada. . I problemi.

Mostra d’arte dell’attracco Starliner alla Stazione Spaziale Internazionale
Foto: Boeing

Ora, Starliner trascorrerà all’incirca il giorno successivo nello spazio, alzando gradualmente la sua orbita, prima di tentare di attraccare alla Stazione Spaziale Internazionale alle 19:10 ET di venerdì. I membri dell’equipaggio a bordo della stazione spaziale monitoreranno l’avvicinamento della capsula. Se funziona, sabato apriranno il portello per Starliner, per recuperare parte della merce che era imballata all’interno. All’interno dello Starliner c’è anche un manichino chiamato Rosie the Rocketeer, oltre a sensori che aiutano a raccogliere dati per determinare come sarà il volo per i passeggeri in futuro. Da quattro a cinque giorni dopo l’attracco alla Stazione Spaziale Internazionale, lo Starliner scaricherà il suo ormeggio e tornerà a casa, atterrando da qualche parte sulla Terra in una delle cinque potenziali posizioni, inclusa la White Sands Missile Range nel New Mexico.

A seconda di come andrà la missione, spetterà alla NASA e alla Boeing preparare lo Starliner per il volo spaziale umano e condurre una missione di prova con le persone a bordo chiamata CFT, per il Crewed Flight Test. Mentre la NASA ha selezionato un gruppo di astronauti che possono volare in missione, l’agenzia ha detto che finirà il primo equipaggio a bordo dello Starliner entro la fine dell’estate.

È probabile che ci sia ancora molta strada da fare prima che ciò accada. La scorsa settimana, il comitato per la sicurezza della NASA ha notato che il processo di certificazione dei paracadute necessari per far atterrare lo Starliner è in ritardo. Inoltre, Boeing ha recentemente indicato che la società probabilmente riprogetterà le valvole che hanno causato problemi all’azienda lo scorso anno. Se ciò accade, la NASA potrebbe impiegare più tempo per certificare lo Starliner per il trasporto di persone. E il consiglio di sicurezza ha avvertito di non precipitarci dentro.

“Il comitato è lieto che, da tutte le indicazioni, non vi sia alcun senso della necessità di precipitarsi nel finanziamento del terrorismo”, ha detto durante l’incontro Dave West, membro del Comitato consultivo per la sicurezza spaziale della NASA. “Il punto di vista che ci è stato costantemente espresso è che il programma passerà al finanziamento del terrorismo quando e solo quando sarà pronto”.

Il Comitato ha inoltre rilevato che il modo migliore per prepararsi alla lotta contro il finanziamento del terrorismo è che questo viaggio in corso vada a buon fine. La prossima settimana deciderà se ciò accadrà.

Aggiornamento 19 maggio, 21:40 ET: Questa storia è stata aggiornata per includere informazioni da una conferenza stampa post-lancio che descrive in dettaglio il problema del propulsore in volo.

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