All’interno di un laboratorio svizzero di massima sicurezza che cerca di fermare la prossima pandemia

SPEEZ, Svizzera, 31 luglio (Reuters) – La scena è ambientata direttamente da un thriller di spionaggio: acque cristalline sotto, Alpi svizzere innevate sopra e nel mezzo, una struttura super sicura a caccia dei patogeni più letali del mondo.

Il Laboratorio Spiez, noto per il suo lavoro investigativo sulle minacce chimiche, biologiche e nucleari dalla seconda guerra mondiale, è stato incaricato l’anno scorso dall’Organizzazione Mondiale della Sanità di essere il primo di una rete globale di laboratori ad alta sicurezza che cresceranno, immagazzineranno e condividere i microbi appena scoperti che potrebbero scatenare la prossima pandemia.

Il programma BioHub dell’Organizzazione Mondiale della Sanità è stato, in parte, il risultato della frustrazione per gli ostacoli che i ricercatori hanno dovuto affrontare nell’ottenere campioni del virus SARS-CoV-2, scoperto per la prima volta in Cina, per comprenderne i rischi e sviluppare strumenti per combatterlo .

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Ma poco più di un anno dopo, gli scienziati coinvolti in questo sforzo incontrarono ostacoli.

Ciò include la garanzia delle garanzie necessarie per accettare campioni del virus Corona da diversi paesi, che è la prima fase del progetto. Alcuni dei più grandi paesi del mondo potrebbero non collaborare. Non esiste ancora alcun meccanismo per condividere campioni per lo sviluppo di vaccini, trattamenti o test senza entrare in conflitto con la protezione della proprietà intellettuale.

“Se avessimo un’altra pandemia come il coronavirus, l’obiettivo sarebbe che rimanga dove è iniziata”, ha detto a Reuters Isabel Hunger Glaser, capo del progetto BioHub di Spiez, in una rara intervista ai media in laboratorio. Da qui la necessità di portare campioni al centro in modo che possa aiutare gli scienziati di tutto il mondo a valutare i rischi.

“Ci siamo resi conto che era più difficile” di quanto pensassimo, ha detto.

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Sicurezza in montagna

L’esterno di Spiez Lab non fornisce alcun accenno all’attività ad alto rischio all’interno. La sua architettura angolare ricorda gli edifici delle università europee erette negli anni ’70. A volte, le mucche pascolano nel cortile centrale erboso.

Ma l’ufficiale responsabile della biosicurezza tiene chiuse le tende. Gli allarmi suonano se la sua porta rimane aperta per più di pochi secondi. Monitora diversi monitor che mostrano le viste degli autovelox dei laboratori con le più alte precauzioni del livello di biosicurezza (BSL).

SARS-CoV-2, il virus che causa il COVID, è stato studiato nei laboratori BSL-3, il secondo livello di sicurezza più alto. Hunger-Glaser ha affermato che i campioni del virus utilizzati al BioHub sono conservati in frigoriferi chiusi. Un sistema di riduzione della pressione dell’aria significa che l’aria pulita fluirà nell’area più sicura, anziché l’aria inquinata che defluisce, in caso di violazione.

Gli scienziati che lavorano con il coronavirus e altri agenti patogeni indossano tute protettive, a volte con la propria alimentazione d’aria. Lavorano con campioni in un’unità di contenimento ermetica. I rifiuti che escono dal laboratorio vengono surriscaldati a 1.000°C (1.830°F) per uccidere i patogeni che vi si aggrappano.

Finora, Spiez non ha mai avuto perdite accidentali, afferma il team. Hunger-Glaser ha affermato che la reputazione è una parte fondamentale del motivo per cui sono stati scelti come primo BioHub dell’OMS.

Anche la vicinanza alla sede dell’OMS, che dista due ore a Ginevra, ha aiutato. L’Organizzazione Mondiale della Sanità e il governo svizzero finanziano il budget annuale di 600.000 franchi svizzeri (626.000 dollari) per la prima fase.

I patogeni sono stati a lungo condivisi dai ricercatori e ci sono alcune reti esistenti e depositi regionali. Ma questo processo è ad hoc e spesso lento.

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Anche il processo di condivisione è stato controverso, ad esempio quando i ricercatori nei paesi ricchi si sono presi il merito del lavoro di scienziati meno strettamente imparentati nei paesi in via di sviluppo.

“Hai spesso scambiato materiale con i tuoi compagni”, ha detto Hunger Glaser.

Marion Koopmans, capo della virologia presso Erasmus MC nei Paesi Bassi, ha affermato che il suo laboratorio ha impiegato un mese per ottenere SARS-CoV-2 dopo che è emerso nella città di Wuhan, nella Cina centrale, nel dicembre 2019.

I ricercatori cinesi si sono affrettati a pubblicare online una copia del sequenziamento genetico, aiutando i ricercatori a iniziare i loro primi lavori. Ma gli scienziati hanno affermato che gli sforzi per capire come viene trasmesso il nuovo virus e come risponde agli strumenti esistenti richiederanno campioni vivi.

Le prime sfide

Il Lussemburgo è stato il primo paese a condividere campioni di nuove varianti di coronavirus con BioHub, seguito da Sud Africa e Gran Bretagna.

L’Organizzazione Mondiale della Sanità ha affermato che il Lussemburgo ha inviato alternative alfa, beta, gamma e delta, mentre gli ultimi due paesi hanno firmato per Omicron.

Il Lussemburgo ha ottenuto campioni di Omicron dal Sud Africa, tramite il centro, meno di tre settimane dopo la loro identificazione, consentendo ai suoi ricercatori di iniziare a valutare i rischi del ceppo ora prevalente. Anche Portogallo e Germania hanno ricevuto campioni di omicron.

Ma Perù, El Salvador, Thailandia ed Egitto, che hanno tutti indicato all’inizio del 2022 di voler inviare varianti localizzate, stanno ancora aspettando, principalmente perché non è chiaro quale funzionario in ciascun paese dovrebbe fornire le necessarie tutele legali, fame- Glaser disse.

Ha aggiunto che non esiste un protocollo internazionale per chi deve firmare moduli che forniscono dettagli sulla sicurezza e accordi di utilizzo. Nessuno dei quattro paesi ha risposto alle richieste di commento.

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Sia l’Organizzazione Mondiale della Sanità che Hunger-Glaser hanno confermato che il progetto è un progetto pilota e hanno già accelerato alcuni processi.

Un’altra sfida è come condividere i campioni utilizzati nella ricerca che potrebbero portare a guadagni commerciali, come lo sviluppo di vaccini. I campioni BioHub sono condivisi gratuitamente per fornire un accesso diffuso. Tuttavia, ciò solleva potenziali problemi se i produttori di farmaci, ad esempio, raccolgono profitti dalle scoperte non compensate dei ricercatori.

L’Organizzazione Mondiale della Sanità prevede di affrontare questo problema a lungo termine e di portare online i laboratori in ogni regione del mondo, ma non è ancora chiaro quando o come verranno finanziati. Anche la natura volontaria del progetto può ostacolarlo.

“Alcuni paesi non spediranno mai virus, o può essere molto difficile: Cina, Indonesia, Brasile”, ha detto Koopmans, riferendosi alla sua posizione sui recenti focolai. Nessuno dei tre ha risposto alle richieste di commento.

Il progetto nasce anche tra il crescente interesse dei laboratori di tutto il mondo dopo le affermazioni non provate in alcuni paesi occidentali secondo cui una fuga di notizie da un laboratorio ad alta sicurezza di Wuhan potrebbe aver causato la diffusione della pandemia di COVID-19, un’accusa smentita dalla Cina e dalla maggior parte degli scienziati internazionali .

Hunger-Glaser ha affermato che pensare alle minacce emergenti deve cambiare dopo il COVID-19.

“Se è una vera emergenza, l’OMS dovrebbe persino salire su un aereo” per portare il virus agli scienziati, ha detto.

“Se puoi prevenire la diffusione, questo aiuta”.

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(Segnalazione di Jennifer Rigby) Montaggio di Michelle Gershberg e Nick McPhee

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